LA HORA DEL BLUES

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iNTERVIEW TO SONNY CHARLES (BACKTRACK BLUES BAND)
BY MONTE ADKISON, "THE BLUES STALKER"

MONTE ADKISON’S BIOGRAPHICAL NOTE

Monte Adkison, aka "the Blues Stalker," has been listening to the blues for over four decades. Along with many other teenagers who grew up in the southern United States in the early 60’s, she listened to powerful Nashville, Tennessee WLAC radio deejay "John R’s" popular blues radio show after midnight every night. Currently a high school social science teacher in Florida for over thirty years, Monte was the recipient of a scholarship in 1995 from the Florida Humanities Council to study blues music at the University of Tampa where she met the late Tampa Bay harmonica, Rock Bottom, and the late "Diamond Teeth" Mary McClain. Amazed that "Diamond Teeth" Mary had been written up in European blues magazines but not in American, she vowed to change that.
Taking a summer pilgrimage to the Delta to study at the University of Mississippi in Oxford, she spent time researching Mary in the Blues Archives and met David Nelson, then editor of Living Blues which is based there on the Ole Miss campus. She asked David if he knew Mary and he said he had seen her perform at the W.C. Handy Awards in Memphis in ’92. When asked if indeed his magazine was true "Living Blues", if she wrote about Mary performing on her 95th birthday, would he publish it? The answer was yes and Living Blues did and then went on to write an article on Monte’s Blues in the Schools program in a ’97 issue. Monte began writing a regular column for the Suncoast Blues Society newsletter, the Twelve Bar Rag under the moniker "the Blues Stalker." Five years later, the "Blues Stalker" is still writing about talented blues artists who are under appreciated and often ignored by the mainstream press. She also covers other aspects of the blues music industry besides the musicians themselves. Her photographs can be viewed on the Suncoast Blues Society web site
www.suncoastblues.org as well as photographs of the popular annual Tampa Bay Blues Festival.
Monte’s commitment to keeping the blues alive is evident in her article, her photography, and in her classroom in Ocala, Florida where every inch of her walls are covered with snapshots and autographed posters of blues musicians that she has met. As she puts it, "It’s my way of sneaking the heritage in----when you’re bored with the lessons and look up on the walls and see a Kenny Neal, or Eddie Kirkland, or Sista Monica—you might just give a listen later in live and fall in love with the music just like I have. It is another small way of keeping the blues alive." You can visit her site at
www.bluesstalker.com
this is the reason why I am really satisfied and proud to have at "La Hora del Blues" staff, directly from USA, the valuable support, help and collaboration of this great blues expert and lover, known as "The Blues Stalker". I am sure you will enjoy this page with all her interesting and juicy interviews and photographs, so I can only encourage you to visit it regularly. Welcome aboard! Monte....

Vicente Zúmel

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Backtrack Back on Track

I have been a devoted fan of the Backtrack Blues Band and the Tampa Bay Bluesfest for two decades. The person responsible for both, Chuck Ross, wears many hats. In addition to being a highly successful practicing civil trial attorney and certified mediator, he is the founder and manager of the Tampa Bay Blues Festival and non-profit Tampa Bay Blues Foundation, whose proceeds benefit PARC. Somehow, Ross, who morphs into his stage moniker "Sonny Charles" also finds time to front the Backtrack Blues Band which he co-founded 35 years ago and plays harp, does vocals, and writes original music. Any one of these achievements would be laudatory, but Chuck Ross excels in all of them, and his impact on the Tampa Bay blues scene has been unparalleled and exemplary.
Recently, the Backtrack Blues Band has released their fifth CD "Way Back Home" which has been receiving favorable reviews and getting airplay all over the world while steadily climbing roots music charts. During a rare break in his busy schedule I caught up with Chuck aka "Sonny" and got him to bring me up- to- date on the band's latest project.


Blues Stalker: How and when did you personally get bitten by the blues bug?

Sonny Charles: I remember that moment like it was yesterday. I was a sophomore at the University of North Carolina in Chapel Hill back in the early 1970s, and I was trying to play some harmonica. My music interests were bands like The Doors, Allman Brothers, Eric Clapton, Grateful Dead, The Band, etc. All those bands had blues roots, but I didn't really make the full connection. Then a friend gave me a copy of the Sonny Boy Williamson II record, “Bummer Road.” That album blew my mind, and I started buying every Chess Records album I could find… Muddy Waters, Howlin' Wolf, Little Walter, Jimmy Rogers and so on. In that single moment, my passion was ignited. And I'm happy to say it's never left me!
 

B. S.: In the music industry, longevity of groups is pretty rare yet you co-founded the band in 1980 with rhythm guitarist Little Johnny Walter who is still your bandmate. What is the secret to sticking together and evolving for 35 years in such a volatile industry?

S.C.: Well, I'm sure that a shared love for Carolina basketball and a willingness to buy the booze had a little to do with it.  Little Johnny and I met at UNC and played music together in Chapel Hill for six years or so. Then I moved to St. Petersburg, Florida, in search of a “real " job. When Johnny learned about all the great fishing waters down here, he packed up and headed south too. That's been over three decades ago. I sometimes look over at him when we are playing music and think who would believe, after 35 years we are still playing the blues together. Of course, I've been blessed to play with many gifted musicians, who all shared a lot with me, and I adore them all. Some, like Little Juke, Stormin' Norman, and Sammy Spear, have passed away. Others are still my friends. But the cats I play with now, Little Johnny, Stick Davis, Kid Royal, and Joe Bencomo really mean so much, because we are all true friends who genuinely care about one another. It's hard to find that in any band, especially with super talented guys who know how to play and still really have fun together. It doesn't get better than that!


B.S.: You started the Tampa Bay Blues Festival in 1995 and in 2011 received the BMA's prestigious "Keeping the Blues Alive" Award for Best U.S. Blues Festival. In a recent interview that I did with Jordan Patterson who performed at that inaugural festival, he gave you credit for being a "change maker and visionary for taking a chance and rolling the dice" In addition to your guidance and gut instincts, what do you think keeps the Tampa Bay Blues Festival one of the best in the nation?

S.C.: Well, first of all, I'd like to say that Jordan Patterson is an amazing man. Very nice, smart as a whip, and a gifted harp player, singer and song writer.  I'm so happy that he will be coming back to the Tampa Bay Blues Festival in 2017. When we started the Blues Festival in Tampa Bay, I expressed my vision that my goal was to make it a world class event. After starting and managing the Ringside Cafe back in the early 1980s, I knew touring bands liked to play the Florida market. That's when I first booked bands like Delbert McClinton, Johnny Clyde Copeland, Billy Preston, Anson Funderburg, Dave Mason, Little Milton, and others. So, once we sold the Ringside, I was ready for a new challenge. I'm very proud of TBBF, and the Keeping the Blues Alive award from the Blues Foundation in 2011, especially for the hundreds of volunteers who actually put the festival on each year. They are the ones who deserve most of the credit. Of course, we always try and book the best talent we can afford, which is not as easy these days, with so few corporate sponsors or city assistance. But, for me, the secret to long term success is making sure all performers are treated with the highest respect and provided a great experience. No one does artist hospitality and stage management/sound production better than our crew. The musicians know we love them, because they see how they are treated at TBBF. That's one reason that all the best players want to return each year. As our friend Janiva Magness said, “For us musicians, it's like going to the prom!" We actually put as much care into artist hospitality as we do any other aspect of the event. It's that important to us.


B.S.: What have been the biggest changes in the Tampa Bay blues music scene since you formed the band?

S.C.: When I arrived in 1978, there were two blues guys that inspired me. And, as fate would have it, they were both extraordinary harp players, Rock Bottom and TC Carr. They both became friends, showed me a few tricks, and encouraged my harp playing over the years. It was an amazing stroke of good luck, as I was evolving as a harmonica player and stumbled into two of the best harp guys anywhere, both in the same town.
When Backtrack Blues Band started, we were one of only a few blues acts. Today, there are dozens of top quality blues artists, and many are part of a younger generation of players who are carrying on the great blues traditions. So there are more blues bands today than when I started. Today, there are also more clubs and venues in Florida hiring blues acts and many more blues music festivals around Florida. These are all very good developments for the music we love.


B.S.: The name of the band is taken from a Little Walter instrumental entitled "Back Track." How did your obvious influence by Little Walter and that early Chess Record sound come about?

S.C.: Yes, we derived our name from a rather obscure Little Walter instrumental called “Backtrack.” That's fitting, because for me and Johnny, no blues artist influenced us more than Little Walter. His bands and sound were innovative and unique, and Walter remains the greatest harp genius to ever live. He took harmonica music to a place that no one else ever knew existed. The only word for Walter is “genius"… that says it all.


B.S.: In addition to Little Johnny's talented rhythm guitar, your rhythm section consisting of Joe Bencomo on drums and Jeff "Stick" Davis on bass have decades of experience playing with some of the best in the business and Kid Royal on lead has added a searing Texas element to the band. How did you know this was the winning formula for this new release?

S.C.: I am blessed to play with the best blues guys in Florida. It's that simple. I used to go out and listen to Joe Bencomo play jazz drums, and I marveled at his skills. He knew I loved his style. When he had an opening in his schedule, I jumped at the opportunity.
Then I met Stick Davis a few months before we started the album project for “Way Back Home.” When he told me about his career as a top bass player, his Grammy Award, founder of The Amazing Rhythm Aces, gigs with B.B. King, tours with John Mayall, etc., I knew he had the chops and insights to help the band get to a higher level. When Joe and Stick lock in on a tune, you just can't deny the groove.
Kid Royal also joined the band shortly before we started tracking the songs in the studio. Everyone knows that he's a natural. He picked up on our sound, and helped take it to a higher level. Kid knows so much blues history, and he grew up listening to T Bone Walker, Albert King, Freddie King, Stevie Ray Vaughan, and Jimmie Vaughan. So he was already a gifted guitarist before we met, and I don't know of any blues guitarist I'd rather perform with. He fits our band perfectly, adds fantastic vocals, and plays rhythm parts as well as tasty, biting leads. He has a classic tone, and he digs the old Fender tube amps that we all treasure. So it was, indeed, an ideal collaboration for us.


B.S.: As an aded bonus, BMA 2016 "B.B. King Entertainer of the Year" Victor Wainwright added piano to most of the track song "Way Back Home." How much fun was that, adding this special element to the mix?

S.C.: Everyone who knows Victor Wainwright will attest to the fact that he's simply a wonderful man. He's super friendly and genuinely wants his fellow musicians to succeed. So it starts with a warm personality and tons of talent too. Victor is booked by the same agent that handles Backtrack, so he put us together on the Way Back Home project. It was a bit intimidating, at least in my mind, because Victor is such a gifted songwriter and singer, as well as a premier piano guy.  No one had heard our new songs, except for the band guys, so I was hoping he'd dig our tunes and feel proud to be on the record.  I'm happy to say we had a ball cutting his piano tracks, and he immediately knew what to add to the songs.  I'm sure his piano helped complete the record, and we are all delighted that Way Back Home has been charting in the top 10 USA Blues Rock Music Charts for the past two months. It's gratifying to see our music accepted on blues and alternative rock radio throughout America, Canada, England, Germany, France, and Australia. Backtrack fans should go to www.backtrackbluesband.com and read all the incredible music reviews we've received from around the world. I believe Victor is as happy about that as we are, because that's just how he rolls.


B.S.: That early Chicago Chess style vibe that you capture continues to be immensely popular years later. What do you think accounts for that?

S.C.: That early Chess Records sound really got inside my head as a young man.  I must have played Sonny Boy, Muddy Waters, and Little Walter records a million times. I remember a few nights in Chapel Hill when I'd go to sleep listening to a blues album and wake up to it still playing the next morning. Doubtless, there were party favors in there as well.  It wasn't just the great playing that got me.  Those songs had a "live sound" that was genuine and full of energy. Those records influenced generations to follow and created the rock-n-roll sounds of the 1960s and beyond. That Chess era was so authentic, and everyone playing music today owes those cats a great deal. The Chicago blues sound has lasted over time because it's entirely genuine. There's no B.S. there!


B.S.: This recording has a different vibe than your previous ones. Tell us about the role that George Harris played in mixing this new release. He succeeded in creating that vintage analog sound of vintage tube compressors that made it absolutely unique just like the old school Chess recordings. A definite skill bonus!

S.C.: I'm really glad that you picked up on that. Our goal was to make a contemporary blues record that was rooted in that older Chess Records vibe I've described.  Too much "over production" or a failure to capture the drums and bass foundation on the songs would have missed the mark. So we were extremely lucky to have two first class engineers in the studio, both of whom are marvelous musicians in their own right, helping us out. Michael Cohen, at Signature Sound in Sarasota, did our tracking. He had the coolest collection of huge, vintage microphones I've ever seen. So the live tracks and overdubs were all captured with those great microphones. Then George Harris of Creative World Recording took those raw tracks and applied a mighty dose of mixing magic that only he knows how to do. Watching George Harris work in his studio is an amazing experience. He's a true master. I don't want to give away George's secrets, but he completely got that analog feel we were going for. Most of the music critics noted this about our sound on the CD, so we owe a huge debt of gratitude to George Harris. I'm sure he never expected it, but the band felt that he should get production credits on the CD because his input was absolutely fundamental to our record. We are so lucky to have guys like Michael and George living in Florida. Of course, it didn't hurt to have the final album mastered by Mike Fuller at Fullersound. He was with Criteria studios in Miami and is regarded as one of the best mastering guys in music today. All of these fellows understood our goals and knew how to get the authentic sound we were looking for on the project.


B.S.: You guys played the Mont-Tremblant International Blues Festival in Canada this summer. Can we expect to see you guys perform your new tunes in the spring at the Tampa Bay Blues Festival? As one of your biggest fans, you know that I will be there.

S.C.: Backtrack Blues Band is excited to return to the Tampa Bay Blues Festival on Sunday, April 9. I told the guys that if the record charted well on blues radio, that we'd play TBBF. Of course, the guys all created a breakthrough record for us, staying in the top 10 radio charts for so long and receiving such amazing reviews from industry leaders like Elmore Magazine, Jazz Weekly, Blues Music Magazine, and England's Blues Matters. We have so much fun playing together now, and Backtrack Blues Band has never sounded better. We will feature lots of our new songs at TBBF, and we look forward to seeing you up front with your camera!

B.S.: On a personal note, thank you for all that you have done to keep the Tampa Bay blues scene one of the most active in the country and for benefitting a most worthy charity at the same time. The Tampa Bay blues scene would not be the vibrant one that it is today without your dedication, talent, and leadership. You rock!

 


 

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 English Version

ENTREVISTA A SONNY CHARLES de la BACKTRACK BLUES BAND POR MONTE ADKISON, "THE BLUES STALKER"

NOTA BIOGRÁFICA SOBRE MONTE ADKISON

Monte Adkison, conocida como "The Blues Stalker", es una enamorada del blues desde hace más de cuatro décadas. Como muchos otros jóvenes que crecieron en el sur de los Estados Unidos a principios de los sesenta, fue una asidua oyente del prestigioso disc jockey "John R" en la WLAC radio de Nashville, Tennessee, quien diariamente dirigía y presentaba, a partir de medianoche, un popular show dedicado al blues. Fue por ser profesora de ciencias sociales desde hace treinta años en un instituto de enseñanza secundaria de Florida, como Monte consiguió en 1995 una beca del Consejo de Humanidades para realizar diferentes estudios sobre el blues en la Universidad de Tampa, donde tuvo la oportunidad de conocer al hoy ya fallecido Rock Bottom, gran estudioso de la armónica que vivía en el área de la bahía de Tampa, y a la también fallecida "Diamond Teeth" Mary McClain. Sorprendida por el hecho de que en ninguna publicación estadounidense se hubiese mencionado nada sobre "Diamond Teeth" Mary y sin embargo sí se hubieran publicado informaciones sobre Mary en revistas europeas, se prometió a sí misma que eso no volvería a ocurrir.
Durante un peregrinaje veraniego al Delta para estudiar en la Universidad de Mississippi en Oxford, Monte dedicó parte de su tiempo a la búsqueda de información sobre Mary en los Archivos de Blues de la Universidad. Allí conoció a David Nelson, que en aquella época era uno de los editores de la revista Living Blues, que por entonces se publicaba en el campus de Ole Miss. Al preguntarle sobre Mary, David le comentó que él la había visto tocar en la ceremonia de los Premios W.C. Handy celebrada en Memphis en el 92. Entonces Monte le preguntó que si realmente la revista se dedicaba al "blues viviente", si estaría interesado en publicar un artículo sobre el concierto de Mary para celebrar su 95 cumpleaños. La respuesta fue afirmativa y el artículo se publicó en Living Blues, así como también otro artículo aparecido en el número 97 de la revista, sobre el programa "Blues en los colegios" que Monte llevaba a cabo. Monte empezó también a colaborar regularmente en la revista editada por la Suncoast Blues Society, Twelve Bar Rag, con el seudónimo de "Blues Stalker". Después de cinco años, Monte sigue colaborando con esta revista, realizando artículos sobre excelentes bluesmen que desgraciadamente no han gozado de la popularidad que merecían por su calidad entre el público aficionado y los medios especializados. También se dedica a cubrir otros aspectos relacionados con el blues. Una muestra de algunas de sus fotografías puede verse en la web de la Suncoast Blues Society
www.suncoastblues.org, junto a las fotos que anualmente realiza durante el famoso Tampa Bay Blues Festival.
Su compromiso por mantener el blues vivo se hace evidente en todos sus artículos, fotografías y, como no, en su clase en la escuela de Ocala, Florida, donde todas las paredes están materialmente cubiertas con instantáneas, fotos y posters firmados por muchos de los músicos de blues que ha conocido. Tal como ella dice: "Es mi más respetuosa forma de entrar silenciosamente y sentir mio todo este patrimonio musical –cuando te sientes deprimida y cansada de dar clase y miras a las paredes y ves a Kenny Neal, o a Eddie Kirkland, o a Sista Monica- quizás algún dia podrás verlos en directo y también te sentirás atrapado por su música tal como me ha sucedido a mi. Esta es también otra humilde manera de mantener vivo el blues".
Podeis visitar su página en
www.bluesstalker.com Por todo ello, es para mi una enorme satisfacción y orgullo poder contar en el staff de "La Hora del Blues" desde Estados Unidos, con la inestimable ayuda y colaboración de esta gran estudiosa y enamorada del blues, conocida como "The Blues Stalker". Estoy seguro que disfrutareis de esta página con sus jugosas y suculentas entrevistas y fotografias. Sólo puedo pediros que nos visiteis con regularidad. Bienvenida a bordo, Monte...

Vicente Zúmel

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Backtrack, de nuevo en ruta

 

Durante más de dos décadas he seguido la carrera de la Blacktrack Blues Band y del Festival de Blues de Tampa. El responsable de ambos, Chuck Ross, es quien tiene que lidiar con todo esto, además de tocar muchas otras teclas. Aparte de ser un reconocido abogado civil y un excelente mediador, es también el fundador y director del Festival de Blues Tampa Bay y de la asociación sin ánimo de lucro Tampa Bay Blues Foundation, cuyos ingresos se destinan al Palo Alto Research Center. Ross, que es más conocido con el apodo de “Sonny Charles", encuentra tiempo para liderar la Backtrack Blues Band, de la que fue cofundador hace 35 años, donde toca la armónica, canta y escribe la música original. Cualquiera de estas actividades sería ya de por sí encomiable, pero Chuck Ross destaca en todas y su impacto en la escena de blues de la bahía de Tampa es incomparable y realmente ejemplar.
Recientemente, Backtrack Blues Band ha publicado su quinto cd "Way Back Home”, que ha recibido críticas muy favorables y ha sido radiado en prácticamente los cinco continentes, además de escalar los puestos más altos en las listas de éxitos de ‘roots music’. Durante un pequeño paréntesis entre sus múltiples actividades y su apretada agenda, conseguí conversar con Chuck, “Sonny” para los amigos, para que me pusiera al día de los últimos proyectos de la banda.


Blues Stalker: ¿Cómo y cuándo quedaste atrapado en el blues?

Sonny Charles: Me acuerdo como si fuera ayer. A principios de la década de los 70 estaba cursando el segundo año en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, y me entretenía intentando aprender a tocar la armónica. Mis intereses musicales se encontraban en bandas como The Doors, Allman Brothers, Eric Clapton, Grateful Dead, The Band… etc. Todas tenían sus raíces en el blues, pero no me daba cuenta y no había establecido la conexión entre aquella música y el blues. Un día un amigo me dio un disco de Sonny Boy Williamson II, "Bummer Road”. Aquel disco me volvió loco y empecé a comprar todos los discos de Chess Records que podía encontrar… Muddy Waters, Howlin' Wolf, Little Walter, Jimmy Rogers… Todo aquello fue lo que encendió mi pasión por el blues. ¡Me siento feliz de poder decir que desde aquel momento nunca me ha abandonado!


B.S.: En la industria de la música, es bastante raro que un grupo dure muchos años con los mismos componentes. Sin embargo tu y el guitarrista Little Johnny Walter co-fundasteis la banda en 1980 y todavía estáis juntos. ¿Cuál es el secreto para permanecer juntos y conseguir evolucionar a lo largo de treinta y cinco años en una industria tan volátil?

S.C.: Bueno, estoy seguro que nuestra afición por el baloncesto de Carolina y beber juntos tuvo algo que ver. Little Johnny y yo nos conocimos en la Universidad de Carolina del Norte y estuvimos tocando juntos en Chapel Hill durante unos seis años Después me fui a San Petersburgo, Florida, buscando un buen trabajo. Cuando Johnny se enteró de lo mucho que se podía pescar aquí abajo, cogió sus cosas y se vino al sur. Eso fue hace ya más de tres décadas. A veces le miro cuando estamos tocando y pienso que quien iba a pensar que después de treinta y cinco años seguiríamos tocando blues juntos. Por supuesto, he tenido la gran suerte de poder tocar con muchos músicos de gran talento que han compartido muchas cosas conmigo y a los que admiro. Algunos como Little Juke, Stormin' Norman y Sammy Spear ya han fallecido. Otros aún son mis amigos. Pero los tipos con los que toco ahora Little Johnny, Stick Davis, Kid Royal, y Joe Bencomo significan mucho para mí, porque todos somos verdaderos amigos que se preocupan unos por otros. Esto es difícil de encontrar en un grupo, especialmente cuando los músicos son buenos y saben tocar y divertirse juntos. ¡No hay nada mejor!


B.S.: En 1995 iniciaste el Tampa Bay Blues Festival en y en 2011 recibiste el prestigioso premio “Keeping The Blues Alive", en reconocimiento a tu labor en el festival que se consideró como el mejor festival de blues de los Estados Unidos. En una reciente entrevista que le hice a Jordania Patterson que actuó en el festival inaugural, te definido como "un visionario que se arriesgó a cambiar las cosas y se arriesgó a echar los dados". Además de tu instinto personal y la buena gestión que realizas, ¿cual es el secreto para mantener el Tampa Bay Blues Festival como uno de los mejores del país?

S.C.: Bueno, en primer lugar, me gustaría decir que Jordania Patterson es una persona increíble. Es encantador, listo como un zorro, y un cantante, armonicista y compositor de gran talento. Me hace feliz que vuelva a tocar en el Tampa Bay Blues Festival de 2017. Cuando inicié el festival de blues en Tampa Bay expuse que mi objetivo era conseguir realizar un evento de fama internacional. Cuando abrí y gestioné el Ringside Cafe a principios de los ochenta, me dí cuenta de que había muchos grupos que querían ir a tocar y darse a conocer en el mercado de la zona de Florida. Así fue como contraté por primera vez a bandas como Delbert McClinton, Johnny Clyde Copeland, Billy Preston, Anson Funderburg, Dave Mason o Little Milton entre otros. Por eso cuando vendimos el Ringside, ya estaba preparado para emprender un nuevo desafío. Me siento muy orgulloso del Tampa Bay Blues Festival y de haber ganado el “Keeping The Blues Alive” de la Blues Foundation en 2011, y sobre todo, de los cientos de voluntarios que cada año hacen posible el festival. Ellos son los únicos que realmente se merecen todo el reconocimiento. Por supuesto, siempre intentamos contratar a los mejores músicos, lo que no es fácil, teniendo tan pocos patrocinadores o ayuda institucional. Pero, para mí, el secreto de mantener el éxito a largo plazo es conseguir que todos los intérpretes sean tratados con el mayor respeto y que disfruten de una gran experiencia. Nadie se preocupa tanto por atender al músico y estar pendiente de la producción y el sonido que nuestro equipo. Los músicos se sienten queridos porque se dan cuenta de cómo se les trata en el Tampa Bay Blues Festival. Este es el motivo por el que los mejores músicos quieren volver cada año. Como dijo nuestra amiga Janiva Magness: "Para nosotros los músicos, ¡es como estar en un baile de gala!". La verdad es que ponemos la misma atención en el artista que en el resto de aspectos del evento. Eso es lo más importante para nosotros.


B.S.: ¿Cuáles han sido los cambios más importantes que se han producido en la escena del blues de Tampa Bay desde que se formó la banda?

S.C.: Cuando llegué a Tampa en 1978, conocí a dos músicos que blues que me impresionaron mucho. Y casualmente ambos eran unos excelentes armonicistas, Rock Bottom y TC Carr. Nos hicimos muy amigos, me enseñaron algunos trucos y a lo largo de los años me han animado a tocar la armónica. La verdad es que tuve mucha suerte de conocerles, ya que en aquella época yo estaba evolucionando y perfeccionando mi técnica como armonicista y me encontré en la misma ciudad con dos de los mejores armonicistas del momento.
Cuando la Backtrack Blues Band empezó a tocar, éramos una de las pocas bandas que se dedicaban a tocar blues. Actualmente existen decenas de músicos de blues de primera calidad, muchos de ellos forman parte de una nueva generación de artistas que continúan con la tradición del auténtico blues. La verdad es que hay más blues hoy que cuando empecé. También existen más clubs y sitios en Florida que contratan bandas de blues y hay muchos más festivales de blues en Florida. Todos esto es realmente bueno para la música que nos gusta.


B.S.: El nombre de la banda proviene de un tema instrumental de Little Walter titulado "Back Track." ¿Cúando empezaste a estar influenciado por Little Walter y cómo conseguiste sacar el viejo sonido de Chess Records?

S.C.: Sí, tomamos el nombre de un oscuro instrumental de Little Walter llamado "Backtrack". Era el nombre que nos iba mejor, porque tanto para mi como para Johnny ningún otro artista de blues nos ha influido tanto como Little Walter. Sus bandas y su sonido eran únicos y totalmente innovadores. Walter sigue siendo uno de los mayores genios de la armónica que han existido. Llevó a la armónica a un lugar que nadie se imaginaba que podía existir. La única palabra que puede definir a Walter es "genio"… esta palabra lo dice todo.


B.S.: Además del excelente trabajo de Little Johnny a la guitarra rítmica, también cuentas con Joe Bencomo a la batería y Jeff “Stick” Davis al  bajo. Ambos tienen décadas de experiencia décadas además de haber tocado con algunos de los mejores artistas del panorama musical. Kid Royal a la guitarra solista ha añadido a la banda el más caliente sonido de Texas. ¿Sabías que esta era la fórmula ganadora para este nuevo álbum ?

S.C.: Soy afortunado de podar tocar con los mejores tipos que tocan blues en Florida. Simplemente es así. Yo solía ir a ver tocar la batería de jazz a Joe Boncomo y me quedaba maravillado de su habilidad. Ël sábía que me encantaba su estilo. Cuando necesitó un telonero es sus conciertos, aproveché la oportunidad.
Luego conocí Stick Davis, unos meses antes de empezar el proyecto del álbum "Way Back Home” Cuando me habló de su carrera como bajista de primera clase, de su premio Grammy, de ser fundador de The Amazing Rhythm Aces, de haber tocado con B.B. King, de sus giras con John Mayall… etc., supe que reunía todas las condiciones y experiencia para llevar a la banda a un nivel superior. Cuando Joe y Stick se meten de lleno en una melodía, el groove está garantizado.
Kid Royal se unió a la banda poco antes de empezar la producción de las canciones en el estudio de grabación. Todo el mundo sabe que tiene un talento natural. Entendió nuestro sonido y nos ayudó a llevarlo a un nivel superior. Kid conoce la historia del blues, creció escuchando a T Bone Walker, Albert King, Freddie King, Stevie Ray Vaughan, y Jimmie Vaughan. Ya era un gran guitarrista antes de que nos conociéramos, y no conozco a ningún guitarrista de blues que me guste más que él para tocar juntos. Éncaja perfectamente en el grupo, le añade un voz fantástica e interpreta igual de bien las partes rítmicas y las solistas. Tiene un sonido clásico, y saca el mejor rendimiento de los antiguos amplficadores Fender de válvulas que para nosotros son un auténtico tesoro. Así que para nosotros es el mejor colaborador que podemos tener.


B.S.: Como un valor añadido, Victor Wainwright, ganador en 2016 del premio Blues Music Awards en la categoría B.B. King Entertainer of the Year’ puso su piano en la canción "Way Back Home" ¿Cómo lo pasasteis incluyendo este nuevo elemento en la mezcla?

S.C. Quien conozca a Victor Wainwright puede corroborar que es un tipo encantador. Es super amable y realmente quiere que todos sus colegas triunfen. Es muy cariñoso y tiene un enorme talento. Víctor trabaja con el mismo agente que Backtrack, él nos puso en contacto cuando estábamos trabajando en el proyecto de “Way Back Home”. A mi me intimidaba un  poco, pues Victor es un gran compositor y cantante, así como un pianista de primera clase. Nadie había escuchado todavía nuestras nuevas canciones excepto los músicos de la banda, así que esperaba que le molaran nuestras canciones y se sintiera orgulloso de colaborar en el álbum. Me hace feliz poder decir nos lo pasamos genial en los temas en los que puso su piano porque inmediatamente supo lo que había que añadir en cada canción. Puedo afirmar que su piano ayudó a completar la grabación y estamos encantados de que “Way Back Home” ha entrado durante los últimos dos meses en la lista Blues & Rock Top 10 de Estados Unidos. Es muy gratificante comprobar que nuestra música suena en las emisoras de blues y rock alternativo de Estados Unidos, Canadá, Inglaterra, Alemania, Francia y Australia. Los seguidores de Backtrack pueden visitar nuestra web www.backtrackbluesband.com para leer todas las reseñas tan increíbles que hemos recibido desde todo el mundo. Estoy seguro de que Victor está tan feliz como nosotros, ya que esa es su manera de ser.


B.S.: Ese estilo del viejo blues de Chicago y de la primera época de Chess que vosotros conseguís continúa siendo tremendamente popular muchos años después. ¿Cuál es el secreto?

S.C. Aquel sonido de las primeras grabaciones de Chess Records se me metió en la cabeza desde que era muy joven. Debo haber tocado millones de veces canciones de Sonny Boy, Muddy Waters y Little Walter. Recuerdo unas cuantas noches en Chapel Hill en que me iba a dormir escuchando un disco de blues y al día siguiente cuando me despertaba seguía con él. Sin duda, había también más regalos añadidos en ellas. No era solamente la gran interpretación lo que me atraía. Aquellas canciones tenían un sonido "en vivo" que era totalmente genuino y lleno de energía. Aquellos discos influenciaron a varias generaciones y fueron determinantes para crear el rock ‘n’ roll y los sonidos de la década de los sesenta y las décadas siguientes. Chess era auténtica, y todos cuantos hoy hacen música les deben mucho a aquellos tipos. El sonido del blues de Chicago ha permanecido en el tiempo porque es completamente original. ¡Allí no se necesita a Blues Stalker!


B.S.: Este álbum tiene un sonido y una atmosfera diferentes de los anteriores. Háblanos del papel que George Harris ha desempeñado en las mezclas. George ha sabido crear aquel sonido vintage de las grabaciones analógicas de los compresores de válvulas que lo hacen único, tal como sonaban las de Chess. ¡Todo un plus para este álbum!

S.C.: Me alegra que lo menciones. Nuestro objetivo era hacer un álbum de blues contemporáneo basado en el sonido antiguo de Chess Records que te he descrito. Demasiada "sobre producción" o un fallo al recoger la base de bajo y  batería habrían hecho perder este sello distintivo. Fuimos muy afortunados de tener dos ingenieros de primera clase en el estudio, ambos son unos músicos maravillosos en su propio terreno y nos ayudaron mucho. Michael Cohen, en Singature Sound en Sarasota, realizó las pistas. Tiene la mejor colección de micrófonos vintage que he visto nunca. Los temas en directo y el resto de tomas fueron grabados con esos enormes micrófonos vintage. Después George Harris de Creative World Recording recibió el master de las pistas y aplicó a las mezclas una dosis de esa magia tan poderosa que sólo él sabe cómo hacer. Ver a George Harris trabajando en su estudio es una experiencia increíble. Es un auténtico  maestro. No quiero divulgar aquí sus secretos, supo sacar aquel sónico totalmente analógico que estábamos buscando. La mayoría de los críticos de música ensalzaron el sonido de nuestro cd, así que le debemos mucho y estamos muy agradecidos del trabajo de George Harris. Estoy convencido de que él no lo esperaba, pero la banda decidió que su nombre como productor debía aparecer en los créditos del cd, pues su aportación fue fundamental en nuestro disco. Tenemos mucha suerte de poder contar con personas como Michael y George aquí en Florida. Por supuesto, no nos importa en absoluto que el álbum haya sido masterizado por Mike Fuller en Fullersound. Él trabajaba en Criteria Studios en Miami y está considerado como uno de los mejores técnicos actuales de masterización Todos estos tipos entendieron perfectamente la idea que teníamos en la cabeza y supieron conseguir el auténtico sonido que estábamos buscando para nuestro proyecto.


B.S.. Habeis tocado en el Mont-Tremblant International Blues Festival de Canadá en verano. ¿Podemos esperar veros interpretar vuestras nuevas canciones en el Tampa Bay Blues Festival? Como soy una de vuestras seguidoras más fervientes, ya sabes que voy a estar allí.

S.C.: Backtrack Blues Band está deseando volver el domingo 9 de abril al Tampa Bay Blues Festival. Les comenté a los colegas que si el álbum tenía una buena difusión en las emisoras de blues, podríamos tocar en el Tampa Bay Blues Festival. Por supuesto, los chicos consiguieron un gran avance para nuestro álbum, permaneciendo en las listas Top 10 de la radio, recibiendo unas críticas increíbles por parte de los líderes de la industria como Elmore Magazine, Jazz Weekly, Blues Music Magazine y la revista inglesa Blues Matters. Ahora nos divertimos mucho tocando juntos y la Backtrack Blues Band nunca ha sonado mejor que ahora. Ofreceremos muchas de nuestras nuevas canciones en el Tampa Bay Blues Festival y ¡esperamos verte en primera fila con tu cámara!

B.S.: Para finalizar, unas líneas muy personales para darte las, gracias por todo el trabajo que realizas para mantener la escena de blues de la bahía de Tampa como una de las más activas del país y. al mismo tiempo, realizar una gran labor benéfica y de obras de caridad. La escena de blues de la bahía de no estaría tan viva como lo es hoy en día sin tu dedicación, talento y liderazgo. ¡Eres el mejor

 

 

 

 

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